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美国天文学家发现移动最慢的星系

在2005年3月4日出版的《科学》杂志上,位于美国剑桥的“哈佛·斯密森天体物理中心”科学家马克·里德等人著文披露,他们的研究小组发现了“移动”最慢的星系。这个被命名为M33的星系,位于仙女星座,远离地球240万光年,围绕另一星系转动。马克·里德等人使用了美国的“很长基线天文望远镜系列”经过2年半的观测,才发现M33星系。它的“移动速度”很慢,在一年时间内才转动了千分之八度。马克·里德形象地说,这一速度相当于一个在火星表面上爬行的蜗牛的速度的1/100。

  马克·里德所测量的“移动速度”只是天文学家所观测到的该星系在星空平面移动的速度,也称为“横向速度”,并不是星系实际的速度。星系距离地球越远,它的这一“横向速度”也就越小,因此很难测量。马克·里德等人的结果也是科学家第一次对远离银河系的星系得到“横向速度”的数据。

  “很长基线天文望远镜系列”由10个镜头直径为25米的射电天文望远镜组成,这些望远镜分布在从夏威夷经过美国本土到加勒比海地区的广大地区,它们整体组合起来形成的分辨度很高,以至于人们能够看清远在几千公里外的一张报纸。正是由于具有这样的分辨度,马克·里德等人才能发现移动速度如此之慢的M33星系。正如马克·里德所说,“很长基线天文望远镜系列”是惟一的能进行这样测量的天文望远镜。


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